China proposes creation of free trade zone with ASEAN
publiziert: Samstag, 25. Nov 2000 / 09:39 Uhr

Singapore - China proposed on Saturday the creation of a free trade zone with the 10-member ASEAN in a move aimed at easing the region's concerns over a negative backlash when Beijing joins the World Trade Organisation (WTO).

Beijing believes that strengthening trade and investment links should be one of the priorities of the 11 countries, Premier Zhu Rongji told leaders of the Association of Southeast Asian Nations. "It might be advisable in the long run for China and ASEAN countries to explore the establishment of a free trade relationship between them," Zhu said on the final day of the 4th ASEAN informal leaders' summit in Singapore.

It was the first time a Chinese leader addressed the subject of a free trade zone with ASEAN since a diplomat in Beijing raised the possibility last week. "China is now implementing the 'going abroad' strategy, which encourages enterprises with a competitive edge to make investment and set up businesses abroad and helps them in terms of credit and insurance," Zhu said. He added said ASEAN "may become one of the priority areas" for Chinese enterprises in implementing the new scheme. ASEAN leaders have welcomed the free trade zone proposal amid concerns over the impact of the giant country's entry into the WTO and fears money will be diverted from the region to China. They formed an experts group to study prospects of an East Asian Free Trade Zone that would also include Japan and South Korea. While noting the importance of greater cooperation between ASEAN and the three North Asian countries, Singapore Prime Minister Goh Chok Tong said the leaders concur that the grouping must first focus on integrating its least developed members.

"The essential backbone of the programmes is ASEAN integration," he told a news conference. "The focus is on the four countries - Cambodia, Laos, Myanmar (Burma) and Vietnam - and how they can be integrated." The leaders agreed to launch an "Initiative for ASEAN Integration" - a mechanism aimed at narrowing the economic development gaps within the grouping. A statement cited the landmark "e-ASEAN agreement" signed on Friday and aimed at bridging the "digital divide" among members as a key component of strengthening solidarity. The heads of state also pushed for the development of the Mekong River Basin, endorsed a railway project linking Southeast Asia with China and eventually Euroope.

Goh acknowledged that "ASEAN is not yet completely integrated" and faces the risk of being eclipsed by a larger East Asian grouping. "That's why we have to first focus on ASEAN solidarity," he said. "If ASEAN is strong enough, then we will go into a bigger grouping. It is always desirable to study it (East Asian grouping) now and move into it in the longer term." China, Japan and South Korea have pledged to support for ASEAN's efforts to boost cohesiveness. The three countries agreed "to work towards an 'Asian IT Belt' to link up cities of IT excellence in Asia", offered training programmes in human resource development and IT as well as funding for various education and IT projects. China said steps must also be taken to further strenghten the framework of the "ASEAN plus 3" annual summits.

"It is necessary for the East Asian countries to vigorously expand regional cooperation," Zhu said. "Without a strong economic growth and substantial regional cooperation, the revitalisation of East Asia as a whole would be out of the question." Chinese Assistant Foreign Minister Wang Yi said Beijing believes the ASEAN Plus 3 meetings have "made fresh headway" in bringing together Southeast Asian and Northeast Asian countries. "We believe there is a bright prospect for future relations," Wang told a news conference. "There is already a very good beginning for cooperation in the framework of ASEAN plus 3, but a lot of work remains to be done in the future." ASEAN also groups Brunei, Indonesia, Malaysia, the Philippines, Singapore, and Thailand.


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