First residents move in, christen their ship Alpha
publiziert: Donnerstag, 2. Nov 2000 / 19:49 Uhr

Korolyov - One American astronaut and two Russian cosmonauts moved into the international space station on Thursday, swinging open the doors, flipping on the lights and making "the ship come alive" for years and possibly decades to come. "It's a great moment for all of us," said the space station's commander, U.S. astronaut Bill Shepherd.

He and his crewmates, Yuri Gidzenko and Sergei Krikalev, temporarily christened their ship Alpha - after getting permission. "The first expedition on the space station requests permission to take the radio call sign Alpha," Shepherd called down to Daniel Goldin, head of the U.S. space agency NASA.

The crew put their right hands on top of one another as a show of unity to Goldin and the hundreds of others watching from Russian Mission Control outside Moscow. They had been pushing for a name for years, with Alpha at the top of the list.

Goldin, no fan of Alpha or any other name except international space station, was taken aback. But he laughed and told the men to go ahead and call the space station Alpha for their four-month mission. Just minutes earlier in an interview with reporters, Goldin had pooh-poohed the need for a name.

And the president of spacecraft builder Energia, Yuri Semyonov, said he disliked the name Alpha because it implies first and Russia's pioneering Mir station was around long before. The three men arrived aboard a Russian Soyuz capsule Thursday and docked smoothly with the station as the two craft zoomed 240 miles above Kazakstan.

Russian Mission Control erupted in applause when contact was confirmed and again, a few hours later, when the trio appeared on giant video screens. They posed inside the main living module, called Zvezda, Russian for Star, dressed in blue jumpsuits and white jerseys. "Let's look upon this as the real opening of the international space frontier," Goldin said. He called it a stepping stone to Mars and the rest of the solar system. Replied Shepherd: "We're just starting a long journey."

Krikalev noted the years of delay in building the space station. "Now we are finally on the station ready to take care of it," he said. Because of limited communication between the space station and Russian Mission Control, there was no immediate word on which systems had been activated by the crew. Among the top priorities: getting the toilet working.

Space shuttle astronauts set up the toilet in September, but left the first flush for the next crew. Flight controllers hope to keep the crew's work schedule light the first few weeks, although Krikalev, the crew's veteran with 484 days in space on four previous missions, already has battery repairs on tap for Friday.

NASA expects it will take a while before Shepherd, Gidzenko and Krikalev feel truly at home. They'll be confined to two of the space station's three rooms until space shuttle Endeavour arrives in early December with giant solar panels that will provide power.

It will be a learning experience for everyone involved, said Jeff Hanley, a flight director in the U.S. National Aeronautics and Space Administration's Mission Control in Houston. He called Shepherd's mission "a shakedown" of the space station.

Until Thursday's docking, Russia's superstitious space officials were hesitant to boast and left it to their NASA counterparts to talk the space station up. Semyonov kept knocking on wooden tables every time he mentioned the linkup, until it actually happened.

"It's a historical, remarkable day. For the first time, countries have joined, have pooled their intellects, to create the international space station," Semyonov said once the crew was on board.

Even former cosmonaut Alexei Leonov, the world's first spacewalker, hailed the event as historic. He was the Soviet commander of the Soyuz and Apollo linkup in 1975, the first union of Americans and Russians in space. "Soyuz-Apollo was our first child and very successful," Leonov said. "This is the second child born today, and without the first one we wouldn't manage."

(AP)

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