Italian-born Sonia Gandhi offers prayers at Kumbh festival in India
publiziert: Montag, 22. Jan 2001 / 14:15 Uhr

New Delhi - Italian-born Sonia Gandhi offered prayers Monday at the Kumbh Mela religious festival in the central Indian city of Allahabad, identifying herself as someone who respects Indian sentiments and the Hindu religion.

The United News of India (UNI) news agency said Gandhi, the president of the main opposition Congress Party in parliament, broke a coconut at the "Sangam", the confluence of the rivers Ganges, Yamuna and the mythical Saraswati. She is the first dignitary to visit the site since the fair began on January 9. Sonia, 54, is a Catholic. She became an Indian citizen in 1983.

Gandhi also sprinkled the holy water from the area on her sari amid chanting of mantras, or Hindu sacred hymns, by the priests. A dip at the Sangam or even sprinkling of water from the site is said to grant salvation to the soul by washing away all sins. She was taken from the river bank to the Sangam site, two minutes away, in a boat. Sonia later headed back to shore to meet Hindu mystics.

There has been controversy in the Indian newspapers during the past two days over the decision of Gandhi to visit the Kumbh Mela, the world's largest religous fair. Fair authorities had maintained that it would be difficult to provide high security to Gandhi during the visit.

The Kumbh in Allahabad is held every 12 years while smaller versions are held every four years at Haridwar, Ujjain and Nasik. Sonia's visit came two days before the authorities expect more than 30 million people to have a dip at the Sangam on January 24, one of the six main bathing days as ordained by the Hindu priests.

Sonia's visit was seen by political analysts as a bid to win back the Hindu vote in the country, which has moved away to Prime Minister Atal Behari Vajpayee's Bharatiya Janata Party (BJP). Hindus make up more than 82 per cent of India's total population of more than one billion people. Political observers said Gandhi was trying to exploit the disillusionment among the hardline Hindus who want the government to grant them permission to build a Hindu temple at Ayodhya in central India where once an ancient mosque stood.

(la/dpa)

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